CIENCIA

El primer homínido apareció un millón de
años antes de lo que se afirmaba

06-04-2005
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Toumai. Este es el nombre que han dado los expertos al cráneo encontrado en Chad en 2002. Sus descubridores, un equipo de expertos franceses, dudaron de que fuera una especie de la raza humana. Según han podido saber los especialistas, este antecesor del hombre vivió hace siete millones de años en zonas de bosques, sabanas y hierbas altas, así como entre zonas desérticas y lagos.


El cráneo fue hallado en 2002, pero sus descubridores no se ponían de acuerdo en si el hallazgo era humano o no debido a que el fósil estaba aplastado. El antropólogo Michel Brunet ha encontrado dos mandíbulas y un premolar fósil que le han llevado a afirmar sin duda alguna, que se trata de un homínido. Además, de premolares, Toumai tiene molares gruesos y grandes, propios de los homínidos y no de los gorilas o chimpancés; También, porque tiene la cara más plana que éstos.

El equipo que dirige Marcia Ponce de León, de la Universidad de Zurich, ha llevado a cabo una reconstrucción en tres dimensiones del cráneo. El objetivo se basaba en corregir todas las deformaciones y fracturas para saber como era en el momento en que falleció. Gracias a ello, obtuvieron una imagen clara de Salhelanthropus tchadensis, el nombre científico del espécimen.

Asimismo, debido a la reconstrucción virtual, han podido saber que el foramen magnum, es decir, el agujero en el que se inserta la columna vertebral, se encuentra en posición basal. "Por la estructura de la base craneal parece que fue bípedo", afirma David Pilbeam, profesor del departamento de antropología del Museo Peabody de la Universidad de Hardvard.

Brunet ha asegurado que "por los elementos de la cabeza ósea y de los dientes", este primer homínido podría haber tenido una altura de 105 a 120 centímetros. Una talla parecida a la del chimpancé común, pero "Toumai no se parece ni a un chimpancé ni a un gorila". Además, su cuello se orienta hacia abajo y no hacia atrás como en un chimpancé, pero "para estar seguros necesitamos una cadera", afirmaba Daniel Lieberman, especialista en anatomía craneal.

Hasta este momento, los homínidos conocidos eran el orrorin tugenensis de Kenia, de seis millones de años de antigüedad y el ardipithecus ramidus kaddaba de Etiopía, cuya aparición data de 5,2 a 5,8 millones de años.

Este nuevo descubrimiento ha trasladado además 2.400 kilómetros el lugar en que, inicialmente, aparecieron los primeros homínidos.

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